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Estreñimiento

Dibujo de la anatomía del sistema digestivo de un adulto
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¿Qué es el estreñimiento?

El estreñimiento es una condición en la cual la persona tiene defecaciones incómodas e infrecuentes. Normalmente, una persona se considera estreñida cuando las defecaciones resultan en el paso de cantidades pequeñas de heces duras y secas, generalmente menos de tres veces por semana.

Aproximadamente 4 millones de personas padecen de constipación frecuente en los Estados Unidos. La constipación es el problema gastrointestinal más frecuente, a raíz del cual se producen 2.4 millones de consultas médicas por año.

¿Qué causa el estreñimiento?

Las heces duras y secas son el resultado de la absorción excesiva de agua por el colon. Normalmente, a medida que los alimentos se mueven a través del colon (también conocido como el intestino grueso), el colon absorbe agua mientras se forman las heces (productos de desecho). Las contracciones musculares empujan las heces hacia el recto, y para cuando las heces llegan al recto se ha absorbido la mayor parte del agua, produciendo heces sólidas.

Cuando las contracciones musculares del colon son lentas o flojas, las heces se mueven a través del colon muy despacio, lo que causa la absorción excesiva de agua. Algunas de las causas más comunes del estreñimiento incluyen las siguientes:

  • Medicamentos.
  • Falta de ejercicio.
  • Ingestión insuficiente de líquidos.
  • Fibra insuficiente en la dieta.
  • Síndrome del colon irritable.
  • Ignorar la urgencia de defecar.
  • Cambios en los hábitos o estilos de vida, como los viajes, el embarazo y la edad avanzada.
  • Problemas con la función intestinal.
  • Abuso de laxantes.

¿Cuáles son los síntomas del estreñimiento?

A continuación se enumeran los síntomas más comunes del estreñimiento. Sin embargo, cada individuo puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Dificultad y dolor al defecar.
  • Defecar menos de tres veces por semana.
  • Sensación de pesadez abdominal o incomodidad.
  • Sentirse perezoso.
  • Dolor abdominal

Los síntomas del estreñimiento pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica el estreñimiento?

Los exámenes practicados por el médico dependen de la duración y gravedad del estreñimiento, puesto que la mayoría de las personas experimentan estreñimiento en algún momento. El médico también tomará en cuenta la edad del paciente y si hay sangre en las heces, cambios recientes en los hábitos de defecación o pérdida de peso.

El diagnóstico del estreñimiento puede incluir:

  • Historia médica
    El médico pedirá una descripción del estreñimiento, incluyendo la duración de los síntomas, frecuencia de las defecaciones y otra información para ayudar a determinar la causa del estreñimiento.
  • Examen físico
    El examen físico también puede incluir un examen rectal digital (su sigla en inglés es DRE), en el cual el médico introduce un dedo enguantado lubricado en el recto para evaluar el tono de los músculos que cierran el ano. Este examen también ayuda a detectar el aumento de sensibilidad, una obstrucción, sangre, cantidad y diámetro de heces y si existe dilatación del recto.

Otros exámenes de diagnóstico pueden incluir los siguientes:

  • Radiografía abdominal
  • Serie gastrointestinal (GI) inferior (También llamada enema de bario.)
    Una serie GI inferior es un procedimiento que examina el recto, el intestino grueso y la parte inferior del intestino delgado. Se administra un líquido denominado bario (un producto químico metálico, o líquido yesoso, que se utiliza para recubrir el interior de los órganos de forma que puedan verse en los rayos X) en el recto como un enema. Los rayos X del abdomen muestran estenosis (zonas estrechadas), obstrucciones (bloqueos) y otros problemas.
  • Colonoscopia
    La colonoscopia es un procedimiento que le permite al médico ver la longitud completa del intestino grueso y a menudo puede ayudar a identificar crecimientos anormales, tejido inflamado, úlceras y hemorragia. Consiste en la introducción de un colonoscopio, un tubo con luz, largo y flexible, a través del recto hasta el colon. El colonoscopio le permite al médico ver el revestimiento del colon, extirpar tejido para exámenes adicionales y posiblemente tratar algunos problemas que se descubran.
  • Sigmoidoscopia
    La sigmoidoscopia es un procedimiento de diagnóstico que le permite al médico examinar la parte interior de una porción del intestino grueso, y ayuda a identificar las causas de la diarrea, el dolor abdominal, el estreñimiento, los crecimientos anormales y la hemorragia. Un tubo con luz, flexible y corto, llamado sigmoidoscopio, se introduce en el intestino a través del recto. El sigmoidoscopio sopla aire dentro del intestino para inflarlo y hacer más fácil la visión interna.
  • Estudio de tránsito colorrectal
    Este examen muestra cómo se mueven los alimentos a través del colon. El paciente ingiere cápsulas que contienen marcadores pequeños visibles con los rayos X. Durante el curso del examen el paciente sigue una dieta alta en fibra, y se observa el movimiento de los marcadores a través del colon con rayos X del abdomen tomados varias veces de tres a siete días después de la ingestión de las cápsulas.
  • Exámenes de función anorrectal
    Estos exámenes diagnostican el estreñimiento causado por la función anormal del ano o del recto.

Tratamiento del estreñimiento:

El tratamiento específico del estreñimiento será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.
  • Qué tan avanzada está la condición.
  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.
  • Sus expectativas para la trayectoria de la condición.
  • Su opinión o preferencia.

La mayoría de las veces, el estreñimiento puede tratarse por medio de cambios alimenticios y de estilos de vida, lo cual alivia los síntomas y ayuda a prevenir la condición. El tratamiento puede incluir:

  • Modificaciones dietéticas
    Una dieta con 20 a 35 gramos de fibra ayuda en la formación de heces blandas y voluminosas. Asimismo, agregar alimentos como frijoles, granos enteros, cereales de salvado, frutas frescas y vegetales ayuda a añadir fibra a la dieta. También puede ayudar la limitación de alimentos como los helados, los quesos, las carnes y los alimentos procesados, que contienen poca cantidad de fibra o no tienen nada.
  • Laxantes
    Los laxantes pueden recetarse después de que los cambios dietéticos y de estilo de vida hayan fracasado.
  • Cambiar o eliminar medicamentos.
  • Biorretroalimentación
    La biorretroalimentación se usa para tratar el estreñimiento crónico causado por disfunción anorrectal. Este tratamiento vuelve a entrenar los músculos que controlan la descarga de las heces.
Los cambios en el estilo de vida, como el aumento de la ingestión de agua y jugos, el ejercicio regular y permitirse suficiente tiempo cada día para la defecación, pueden ayudar.

¿Cuáles son fuentes buenas de fibra?

ALIMENTOS FIBRA MODERADA ALTOS EN FIBRA
PANES El pan integral, el pan de granola, las madalenas de salvado de trigo, las palomitas de maiz, los gofres Nutri-Grain®.  
CEREALES Bran Flakes®, Raisin Bran®, Shredded Wheat®, Frosted Mini Wheats®, avena, Muslix®, granola, salvado. All-Bran®, Bran Buds®, Corn Bran®, Fiber One®, 100% Bran®.
VEGETALES Remolacha, brócoli, coles de Bruselas, repollo, zanahorias, maíz, judías verdes, chícharos, calabazas, espinaca, papas con cáscara, aguacate.  
FRUTAS Manzanas con cáscara, dátiles, papayas, mangos, nectarinas, naranjas, peras, kiwis, fresas, puré de manzana, frambuesas, moras, pasas. Ciruelas pasas cocinadas, higos secos.
SUSTITUTOS DE LA CARNE Mantequilla de maní, nueces. Frijoles cocinados, alverjas, garbanzos, habas, frijoles pintos, frijoles de riñón, chili con frijoles, trail mix (combinación de cereales).

¿Cuáles son las complicaciones del estreñimiento?

El estreñimiento puede causar complicaciones como hemorroides, que se producen por ejercer demasiada presión para defecar, o fisuras anales (laceraciones de la piel alrededor del ano) que se producen cuando las heces duras estiran el músculo del esfínter. Esto puede producir hemorragia rectal.

Algunas veces, el esfuerzo también puede causar prolapso rectal, en el cual una pequeña cantidad del revestimiento intestinal se sale por la abertura anal. El estreñimiento también puede causar impactación fecal, la cual se presenta con más frecuencia en niños y ancianos. Las heces duras llenan el intestino y el recto, en forma tan apretada que la acción normal del colon no es suficiente para expulsar las heces.

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