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Trasplante de Hígado

¿Qué es un trasplante de hígado?

Un trasplante de hígado es un tipo de intervención quirúrgica que se lleva a cabo para reemplazar el hígado enfermo de una persona por el de otra persona sana. El órgano puede provenir de un donante fallecido o de uno vivo. Los familiares o las personas que no pertenecen al entorno familiar pero que cumplen con los requisitos de compatibilidad, también pueden donar parte de su hígado. Este tipo de trasplante se denomina trasplante de donante vivo. Las personas que donan parte de su hígado pueden seguir viviendo normalmente.

Es posible trasplantar el órgano entero o sólo parte de él. Debido a que el hígado es el único órgano del cuerpo capaz de regenerarse, una porción de hígado trasplantado puede reconstruirse a su capacidad normal en cuestión de semanas.

¿Cuándo se recomienda el trasplante de hígado?

Este tipo de intervención se recomienda para los niños que sufren una disfunción hepática grave y que no lograrán sobrevivir sin un trasplante. La enfermedad hepática más frecuente en los niños para la cual es necesario realizar un trasplante es la atresia biliar. Entre otras de las enfermedades que podrían requerir este tipo de intervención se pueden incluir el síndrome de Alagille, la deficiencia de alfa-1-antitripsina, la enfermedad de Wilson, la hepatitis y la hemocromatosis.

¿Cuántos niños en Estados Unidos necesitan un trasplante de hígado?

Según Visite el sitio la Red Unida para Compartir órganos (United Network for Organ Sharing, en inglés UNOS) para obtener las estadísticas de los pacientes en lista de espera para recibir un trasplante de hígado; y para conocer la cantidad de pacientes que recibieron un trasplante este año.

¿Cuál es el origen de los órganos trasplantados?

La mayoría de los hígados que se trasplantan provienen de donantes cadavéricos. Estas personas son adultos o niños cuyo estado de salud se considera crítico (generalmente, a causa de una lesión por accidente) y que no lograrán sobrevivir debido a la lesión o enfermedad que los afecta. En el caso de un adulto, es probable que la persona haya aceptado donar sus órganos con anterioridad a enfermarse. Los padres o los cónyuges de un paciente terminal también tomar la decisión de donar los órganos de su ser querido. Un último punto a tener en cuenta es que los donantes pueden ser originarios de cualquier lugar de Estados Unidos. Este tipo de trasplante se denomina trasplante cadavérico.

Cuando un niño se somete a este tipo de trasplante, puede recibir un hígado entero o bien sólo una parte de él. Esto constituye una ventaja ya que si se encuentra disponible un hígado de un adulto y éste es compatible con dos niños de la lista de espera, es posible dividir el órgano del donante en dos partes y realizar ambos trasplantes.

Es posible también que un familiar vivo del paciente done una parte de su hígado, en cuyo caso el tipo de trasplante se denomina trasplante de donante vivo. Es importante saber, además, que los niños que reciben sólo parte de un hígado evolucionan de la misma manera que los que reciben un órgano completo, y que los familiares que donan parte de su hígado pueden continuar viviendo normalmente.

Según datos suministrados por la Red Internacional de Distribución de órganos, durante 2008, 542 niños (de unos meses a 17 años) recibieron un hígado a través de un trasplante cadavérico, mientras que otros 71 recibieron el órgano de un donante familiar vivo.

¿Cómo se asignan los órganos para trasplante?

En Estados Unidos, la asociación responsable de la distribución de órganos para trasplantes es la Red Internacional de Distribución de órganos (UNOS). Esta entidad supervisa la asignación de diferentes tipos de trasplantes, entre los que se incluyen los trasplantes de hígado, de riñón, de páncreas, de corazón, de pulmón y de córnea.

La UNOS recibe información proveniente de hospitales y centros médicos de todo el país acerca de los adultos y los niños que necesitan un trasplante. El equipo médico que atiende a su hijo debe enviar los datos del niño a la UNOS y actualizarlos cada vez que se produzcan cambios en su estado clínico.

Esta información se clasifica de acuerdo con una serie de pautas destinadas a garantizar que todas las personas que se encuentran en la lista de espera se juzguen con equidad en cuanto a la gravedad de su enfermedad y la urgencia para recibir un trasplante. Una vez que la UNOS recibe los datos de los hospitales locales, las personas en espera de un trasplante se colocan en la lista de espera y se les proporciona un código según su "estado". Las que presentan mayor urgencia y necesidad de recibir un trasplante se colocan en los primeros lugares de esta lista y se les da prioridad cuando aparece un donante.

Una vez que se detecta un donante de órganos, una computadora busca los datos de todas las personas que se encuentran en la lista de espera para trasplante de hígado y rechaza a aquéllas que no son compatibles con el órgano disponible. Se confecciona una lista nueva con los candidatos que cumplen con los requisitos y se considera para el trasplante a la persona en ella. Si por alguna razón se determina que esa persona no es un candidato adecuado, se considera a la siguiente en la lista y así sucesivamente. Algunos de los motivos por los cuales podría no considerarse apta a una persona para un trasplante y, por consiguiente, considerar a una que se encuentra más abajo en la lista, son el tamaño del órgano donado y la distancia geográfica entre el donante y el receptor.

¿Cómo ingresa mi hijo en la lista de espera para un hígado nuevo?

Para determinar si es posible que su hijo forme parte de una lista de espera para recibir un trasplante, se debe llevar a cabo una amplia evaluación, la cual incluye los siguientes exámenes:

  • análisis de sangre
  • exámenes de diagnóstico
  • evaluación psicológica y social del niño (si tiene la edad suficiente para ello) y de la familia

Los exámenes se realizan para reunir información y determinar qué grado de prioridad se le asignará a su hijo en una lista de trasplante y para garantizar que el niño reciba un órgano compatible. Mediante estos exámenes se evalúa el estado de salud general del niño, es decir, la función cardíaca, pulmonar y renal, el estado nutricional del niño y la presencia de infecciones. Los análisis de sangre, que contribuyen a disminuir las probabilidades de que el órgano donado sea rechazado, pueden incluir los siguientes:

  • enzimas hepáticas
    Los niveles elevados de enzimas hepáticas pueden alertar a los médicos acerca de un posible daño o lesión hepática, puesto que en esos casos, las enzimas escapan del hígado y se liberan en el torrente sanguíneo.
  • bilirrubina
    El hígado produce la bilirrubina y la excreta en la bilis. Los niveles elevados de esta sustancia a menudo indican una obstrucción del flujo biliar o una irregularidad en la forma en que el hígado procesa la bilis.
  • albúmina, proteína total y globulina
    Los niveles por debajo de lo normal de proteínas producidas por el hígado se asocian con muchos trastornos hepáticos crónicos.
  • estudios de coagulación como por ejemplo, el tiempo de protrombina (su sigla en inglés es PT) y el tiempo parcial de tromboplastina (su sigla en inglés es PTT)
    Exámenes que se utilizan para determinar el tiempo de coagulación de la sangre y que, generalmente, se llevan a cabo antes de un trasplante de hígado. La coagulación de la sangre requiere no sólo vitamina K sino también proteínas producidas por el hígado, por lo tanto, tanto el daño de los hepatocitos como la obstrucción de bilis pueden afectar la coagulación adecuada.

Algunos análisis de sangre adicionales también contribuirán a disminuir las probabilidades de que el órgano donado sea rechazado. Entre algunos de estos análisis se incluyen los siguientes:

  • grupo sanguíneo de su hijo
    Cada persona tiene un grupo sanguíneo específico: grupo A+, A-, B+, B-, AB+, AB -, O+ u O -. Cuando se lleva a cabo una transfusión, la sangre de su hijo y la que recibe deben ser compatibles o podría producirse una reacción alérgica. Esta misma reacción puede presentarse también si la sangre que se encuentra en un órgano donado ingresa al cuerpo de su hijo durante un trasplante. Afortunadamente, las reacciones alérgicas pueden evitarse con sólo comparar el grupo sanguíneo de su hijo con el del donante.
  • pruebas de la función renal, cardíaca y de cualquier otro órgano vital
  • estudios virales
    Estos exámenes determinan si su hijo posee anticuerpos contra virus como por ejemplo, el citomegalovirus (CMV), que podrían aumentar la probabilidad de rechazo del órgano donado.

Los exámenes de diagnóstico que se realizan son exhaustivos pero necesarios para determinar el cuadro clínico de su hijo. A continuación se enumera una serie de exámenes adicionales que pueden realizarse, aunque muchos de ellos se deciden en forma particular:

  • ecografía abdominal (También llamada sonografía.) - técnica de diagnóstico por imágenes que utiliza ondas sonoras de alta frecuencia y una computadora para crear imágenes de vasos sanguíneos, tejidos y órganos. Las ecografías se utilizan para ver el funcionamiento de los órganos internos y para evaluar el flujo sanguíneo en los distintos vasos.
  • biopsia hepática - procedimiento mediante el cual se toman muestras de tejido del hígado (con una aguja o durante una cirugía) para examinarlas con un microscopio.

El equipo de trasplante considerará toda la información de las entrevistas, los antecedentes médicos, el examen físico y los exámenes de diagnóstico de su hijo para determinar si puede ser candidato para un trasplante de hígado. Después de la evaluación y una vez que haya sido aceptado para un trasplante de hígado, su hijo pasará a formar parte de la lista de la Red Internacional de Distribución de órganos (UNOS).

Equipo de trasplante de hígado:

El grupo de especialistas involucrado en el cuidado de los niños que se someten a un procedimiento de trasplante suele denominarse el "equipo de trasplante", y todos sus miembros trabajan en forma conjunta para maximizar las probabilidades de un trasplante exitoso. Este equipo está compuesto por:

  • cirujanos de trasplante - médicos especializados en trasplantes que realizarán la cirugía y que coordinarán a todos los miembros del equipo. Realizan un seguimiento de su hijo antes del trasplante y aun después de que se da al niño de alta.
  • enfermera o enfermero coordinador del trasplante - enfermera o enfermero que organiza todos los aspectos de los cuidados que se le proporcionarán a su hijo antes y después del trasplante. Esta persona será la encargada de educar al paciente y de coordinar los exámenes de diagnóstico con los cuidados de seguimiento.
  • trabajadores sociales - profesionales que ofrecerán contención y ayuda a su familia para enfrentar las diferentes situaciones que pudieran surgir, entre las que se incluyen el alojamiento, transporte, financiamiento y algunos asuntos legales. También pueden ayudarle a coordinar métodos de aprendizaje alternativos para que su hijo no se atrase en la escuela.
  • nutricionistas - profesionales que trabajarán estrechamente con usted y su familia para ayudarlo a satisfacer las necesidades nutricionales de su hijo antes y después del trasplante.
  • fisioterapeutas - profesionales que ayudarán a su hijo a recuperar su independencia, su fortaleza y su resistencia después del trasplante.
  • asistencia pastoral - capellanes que proporcionarán apoyo y asistencia espiritual.
  • otros miembros del equipo - otros miembros del equipo evaluarán a su hijo antes del trasplante y proporcionarán cuidados de seguimiento según sea necesario. Entre estos miembros pueden encontrarse:
    • farmacéuticos
    • anestesiólogos
    • terapeutas respiratorios
    • cardiólogos
    • hematólogos
    • urólogos
    • nefrólogos
    • especialistas en enfermedades infecciosas
    • técnicos de laboratorio
    • psicólogos
    • especialistas en niños

¿Cuánto debo esperar para obtener un hígado nuevo?

Desafortunadamente, no existe una respuesta concreta a esta pregunta. A veces, los niños esperan sólo unos días o unas semanas antes de recibir un órgano. Si no existe un familiar vivo donante, una persona pueden permanecer meses o años en la lista de espera antes de que surja un órgano compatible. Durante este tiempo, el médico y el equipo de trasplante de su hijo realizarán un seguimiento minucioso de su estado. También se encuentran disponibles diversos grupos que brindan apoyo para sobrellevar este período de espera.

¿Cómo se notifica la disponibilidad de un hígado?

Cada equipo de trasplante tiene sus propias pautas específicas en lo que respecta a la espera de las personas en la lista de trasplantes y a la notificación de la disponibilidad de un órgano donado. En la mayoría de los casos, se le notificará del hallazgo a la familia del paciente por teléfono o mediante un localizador, y ésta deberá presentarse en el hospital inmediatamente para que el niño pueda recibir la preparación adecuada para el trasplante.

¿En qué consiste una cirugía de trasplante de hígado?

Una vez que se le notifica que se dispone de un órgano para su hijo, usted y él deberán presentarse inmediatamente en el hospital. Esto puede suceder en cualquier momento, por lo que siempre deberá estar preparado. Una vez en el hospital, el niño será sometido a algunos análisis de sangre finales para confirmar la compatibilidad del órgano.

Luego, se llevará al niño al quirófano. Las cirugías de trasplante suelen requerir muchas horas, pero tenga en cuenta que la duración variará considerablemente según cada caso. Durante el procedimiento, un miembro del equipo de trasplante lo mantendrá informado sobre el progreso de la operación.

Cuidados posoperatorios para un trasplante de hígado:

Luego de la cirugía, su hijo será llevado a la unidad de cuidados intensivos (UCI) para un control más estricto. El tiempo que su hijo deba permanecer en esta unidad dependerá del trastorno particular que lo afecte. Una vez estabilizado, el niño será trasladado a la unidad especial del hospital que se encarga de la atención de los pacientes que se someten a trasplantes de hígado, donde se controlará estrictamente su evolución. Usted recibirá la preparación necesaria relacionada con todos los aspectos del cuidado de su hijo durante este período. Esto incluye la información que su equipo de trasplante le brindará acerca de los medicamentos, las actividades, el seguimiento, la dieta y otras instrucciones específicas.

¿Qué es el rechazo?

El rechazo es una reacción normal del cuerpo a un objeto extraño. Cuando se coloca un hígado nuevo en el cuerpo de una persona, éste considera el órgano trasplantado como una amenaza e intenta atacarlo. El sistema inmune produce anticuerpos para intentar destruirlo, sin reparar en que el órgano trasplantado es beneficioso. Para permitir que el hígado se adapte satisfactoriamente en un cuerpo nuevo, se deben administrar medicamentos cuya función es forzar al sistema inmune a aceptar el trasplante.

¿Cuáles son los síntomas del rechazo?

A continuación se enumeran los signos y síntomas más comunes del rechazo. Sin embargo, cada niño puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • fiebre
  • ictericia (ojos y piel amarillentos)
  • orina oscura
  • comezón
  • sensibilidad o hinchazón abdominal
  • fatiga
  • irritabilidad
  • dolores de cabeza

El equipo de trasplante de su hijo le dirá con quién comunicarse inmediatamente si se presenta alguno de estos síntomas.

¿Cómo prevenir el rechazo?

El niño deberá tomar medicamentos antirrechazo durante toda su vida. Tenga en cuenta que cada niño es único y que cada equipo de trasplante tiene preferencia por distintos medicamentos. Entre los medicamentos antirrechazo más utilizados se incluyen los siguientes:

  • ciclosporina
  • tacrolimus
  • prednisona

Las dosis de estos medicamentos pueden cambiar con frecuencia, según la reacción de su hijo. Debido a que los medicamentos antirrechazo afectan el sistema inmune, los niños que reciben un trasplante correrán mayor riesgo de contraer infecciones. Por lo tanto, deberá mantenerse el equilibrio entre la prevención del rechazo y que su hijo se vuelva muy susceptible a la infección. Se realizarán análisis de sangre periódicos para determinar la cantidad de medicamentos en el cuerpo con el fin de asegurarse de que su hijo no reciba una dosis excesiva o insuficiente. Los glóbulos blancos también constituyen un indicador importante de las dosis de medicamento que el niño necesita.

¿Qué sucede con las infecciones?

El riesgo de infección es especialmente alto en los primeros meses debido a que las dosis de medicamentos antirrechazo son mayores durante esta etapa. Como consecuencia, es probable que su hijo necesite tomar medicamentos para evitar la aparición de otras infecciones. Entre las que más pueden llegar a afectarlo se incluyen las infecciones micóticas orales (aftas), el herpes y los virus respiratorios.

Perspectiva a largo plazo para un niño luego de un trasplante de hígado:

Las personas que se someten a un trasplante deben afrontar un proceso que durará toda su vida. Se les administrarán medicamentos que impiden que el sistema inmune ataque el órgano trasplantado y otros que evitan los efectos secundarios de los medicamentos antirrechazo, como por ejemplo, las infecciones. Resulta esencial realizar visitas frecuentes y mantener un contacto estrecho con el equipo de trasplante. Cuando el niño alcanza una edad determinada, necesitará más información acerca de los medicamentos antirrechazo, su función, los signos de rechazo y todo lo que sus padres hayan aprendido para poder cuidar de sí mismo de manera independiente.

Cada niño es único y cada trasplante es diferente. Debido a que los médicos y científicos aprenden cada día más acerca de la reacción del cuerpo frente a los órganos trasplantados y a que también buscan diversos métodos para optimizar los trasplantes, los resultados de este tipo de intervenciones son cada vez más alentadores.

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